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Três em cada quatro malformações congénitas do tubo neural podem evitar-se com um suplemento farmacológico de folatos antes de engravidar (3 a 6 meses antes) e durante os primeiros 3 meses de gravidez (o tubo neural começa a formar-se cerca do 20º dia de gestação). O suplemento de ácido fólico está indicado para todas as mulheres que desejem engravidar, devendo ser duplicada a dose em caso de haver antecedentes familiares com esta malformação.

O folato, também denominado como ácido fólico, é um tipo de vitamina B. O ácido fólico encontra-se nos vegetais de folha verde, citrinos, legumes e cereais em grão integral. A deficiência do folato dá origem a uma anemia megaloblástica (uma patologia do foro hematológico, caracterizada pela existência de glóbulos vermelhos de dimensões maiores).

O ácido fólico pode ajudar a prevenir os defeitos do tubo neural DTN (formação do cérebro e espinhal medula). As DTN’s mais comuns são a Spina Bífida e a Anencefalia (defeito grave na formação do cérebro). Alguns estudos também sugerem que o suplemento com ácido fólico pode ajudar a prevenir outras malformações congénitas como o lábio leporino e a fenda palatina.

É também do senso comum que o ácido fólico tem um papel fundamental na multiplicação celular, sendo vital o seu suplemento durante a gravidez.